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National Geographic reconoce un quinto océano en la Tierra

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Los cartógrafos de Nat Geo dicen que la rápida corriente que rodea la Antártida mantiene las aguas allí distintas y dignas de su propio nombre: el Océano Austral, tratándose del quinto océano en el mundo.

Desde que National Geographic comenzó a hacer mapas en 1915, ha reconocido cuatro océanos: el Atlántico, el Pacífico, el Índico y el Ártico. A partir del 8 de junio del 2021, Día Mundial de los Océanos, se reconoce un quinto océano en el mundo, el Océano Austral. 

Se hace referencia a la masa de agua que se extiende desde la costa de la Antártida hasta los 60 grados de latitud sur, sin contar con el pasaje de Drake y el mar de Scotia, y es un hogar vital para los ecosistemas marinos del hemisferio sur.

“El Océano Austral ha sido reconocido por los científicos durante mucho tiempo, pero como nunca hubo un acuerdo internacional, nunca lo reconocimos oficialmente”

Alex Tait, geógrafo de la National Geographic Society
quinto océano
Mapa en el que se observa la división de los océanos en la Tierra. Crédito: Matthew W. Chwastyk, Greg Ugiansky, NASA/JPL y Organización Hidrográfica Internacional (OHI).

Un quinto océano muy diferente al resto

Este es el único océano que “abraza completamente” un continente y así mismo, tiene fronteras con tres de los otros cuatro océanos que existen en nuestro planeta: el Atlántico, el Índico y el Pacífico.

Lo que hace que el océano Austral sea único es que definido por la Corriente Circumpolar Antártica (CCA) que aísla a la Antártida de la influencia del ‘mundo exterior’, ya que impide que las masas de aire cálido lleguen al continente helado.

Los científicos estiman que esta corriente se estableció hace aproximadamente 34 millones de años, cuando la Antártida se separó de América del Sur. Eso permitió el flujo de agua sin obstáculos alrededor del fondo de la Tierra. 

El océano Austral sirve como componente vital del clima cambiante de la Tierra: posee la única corriente global y utiliza aguas de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico para transportar calor alrededor de nuestro planeta.

Además, este gran cuerpo de agua constituye ecosistemas marinos únicos y frágiles que, aunque no sean visibles a simple vista, son el hogar de una extensa y variada vida marina. Varias de estas especies se encuentran solo allí, lo que les confiere aún mayor importancia a nivel científico, sin contar su papel en otros lugares al proveer alimento y hogar a otras formas de vida no endémicas.

Por ejemplo, están las ballenas jorobadas que se alimentan de krill frente a la Antártida y migran hacia el norte para pasar el invierno en ecosistemas muy diferentes frente a América del Sur y Central. Algunas aves marinas también migran hacia adentro y hacia afuera.

Un papel clave en el equilibrio climático de la Tierra

La Corriente Circumpolar Antártica fluye de oeste a este alrededor de la Antártida y transporta más agua que cualquier otra corriente oceánica por ello, tiene un papel clave en la transferencia de calor en la Tierra. Y es que también atrae aguas de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico, lo que impulsa un sistema de circulación global conocido como cinta transportadora que, a su vez, transporte calor por todo el planeta.

Los investigadores saben que el agua fría y densa que circula en el fondo del océano Austral ayuda a almacenar carbono en las profundidades, lo cual tiene serias implicaciones en la lucha contra la crisis climática.

Por otra parte, una vez reconocido el Océano Austral todos los mapas y atlas han quedado desactualizados, ya que hasta el momento solamente recogían los cuatro océanos reconocidos hasta el momento.

Fuente: National Geographic

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